Les tensioactifs (également appelés surfactants) sont des substances qui influencent par leur tension superficielle deux liquides insolubles l’un dans l'autre. Le terme surfactant est un anglicisme dérivé de l’expression « Surface active agent » (agent actif de surface). Lorsqu'ils sont utilisés dans la technologie domestique, ils sont connus comme « émulsifiants ». Ce sont des substances qui permettent d’obtenir ou de maintenir une émulsion. Selon leur degré de dispersion dans l'eau et leur degré de stabilisation des micelles ou colloïdes, les agents tensioactifs sont utilisés comme émulsifiants, humectants, détergents ou de solubilisation.

Les propriétés des agents tensioactifs sont obtenues grâce à leur structure moléculaire. Ils sont composés d'une part d’agents hydrophobes (hydrofuges) et d’autre part d’agents hydrophiles (dissolubles dans l'eau). On les nomme « molécules amphiphiles ».

Parmi les tensioactifs les plus communs on trouve des éléments synthétiques souvent utilisés pour le lavage, parmi lesquels s’incluent des produits destinés à la lessive, vaisselle, gels de douche, shampooings, etc. L’utilisation des tensioactifs s’est amplifié durant la première moitié du siècle dernier supplantant le savon traditionnel. De nos jours, on produit des tensioactifs à partir de sources naturelles par extraction, quelques-uns étant largement acceptés en cosmétique naturelle et bio (polyglucosides).